BAGDAD (AP) — Grupos de ayuda mostraron su preocupación por la seguridad de los civiles tras los llamados del gobierno iraquí a desalojar de inmediato la Ciudad Vieja de Mosul, controlada por el grupo extremista Estado Islámico.

El sábado por la mañana, las fuerzas iraquíes iniciaron una operación para tomar el vecindario avanzando desde tres puntos distintos, dijo un comunicado del comando de operaciones Nineveh, la autoridad que supervisa la ofensiva por Mosul.

La milicia radical controla ahora apenas unos cuantos vecindarios dentro y alrededor del distrito de la Ciudad Vieja, donde se espera que las estrechas calles y la elevada presencia de población civil compliquen los combates. Aviones iraquíes arrojaron panfletos sobre la zona el viernes en la noche advirtiendo a los civiles que huyan “de inmediato” a “pasajes seguros” donde serán recibidos por “guías, protectores y transporte para llegar a lugares seguros”, explicó un comunicado del gobierno.

No está claro cómo se asegurará la salida de los civiles, ya que los combatientes de EI atacaron repetidamente a quienes huían de la zona con pequeñas armas y fuego de mortero.

El anuncio de Bagdad supone un cambio de enfoque en la ofensiva. Desde el inicio de la operación el pasado octubre, las fuerzas gubernamentales animaron a los civiles a quedarse en sus casas y evitar desplazamientos masivos. Sin embargo, más de 730.000 personas han huido hasta la fecha, de acuerdo con las cifras de Naciones Unidas.

“Hasta unas 200.000 personas más podrían intentar salir en los próximos días”, dijo la ONU en un comunicado el sábado. Save the Children advirtió que los civiles que huyan podrían verse atrapados en fuego cruzado, lo que llevaría a un “caos mortal”, explicó en una nota en la víspera.

La ONU recordó a las fuerzas iraquíes y a los combatientes de EI que la ley internacional los obliga a proteger a los civiles.

Se estima que en los barrios de Mosul controlados por la milicia radical hay todavía más de 100.000 civiles.

La mitad este de Mosul fue liberada en enero y la ofensiva para retomar la otra mitad de la segunda ciudad más grande del país comenzó el mes siguiente. Algunos comandantes iraquíes confiaban en completar la operación antes del inicio del Ramadán, pero el mes sagrado del islam comenzó el viernes por la noche.

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